Luciérnagas


En las noches cálidas, es posible ver a las luciérnagas hembras iluminarse para atraer a los machos que vuelan por encima. Si algo las molesta, apagan la luz de inmediato. Generan luz mediante un órgano especial que nace en la piel verdadera, bajo la quitina (ectodérmico), situado en la parte inferior del abdomen, en intervalos de 6 a 8 segundos. Esta luz se produce por un proceso de oxidación de la luciferina en presencia de la luciferasa, que ocurre muy rápidamente. Este proceso recibe el nombre de bioluminiscencia y emite una luz brillante con poca elevación de la temperatura. Algunas especies emiten la luz con esquemas definidos de variación en los intervalos y el número de destellos.

Algunos días después del acoplamiento, la hembra pone los huevos fertilizados, apenas debajo de la superficie de la tierra. Los huevos incuban durante 3 a 4 semanas y entonces salen de ellos las larvas, que tienen ojos simples. Algunas hacen madrigueras subterráneas, mientras que otras encuentran lugares en o debajo de la corteza de árboles.

Las larvas de luciérnaga, conocidas como gusanos de luz, se alimentan de pequeños caracoles y babosas. Los paralizan con un fluido digestivo que digiere el cuerpo del molusco y luego succionan su alimento. Después de meses de alimentarse se convierten en ninfas durante 7 a 20 días y luego emergen como adultos.

Se caracterizan por poseer un par de antenas delgadas y articuladas, élitros y un prototorax modificado en forma tal que casi cubre la cabeza. En la amyoría de las especies es muy notorio el dimorfismo sexual: mientras los machos alcanzan un desarrollo completo similar al de otros coleópteros, las hembras conservan un aspecto larvario, con élitros reducidos a escamas y se parecen más a cochinillas que a escarabajos, con unas patas rechonchas y sin alas y a menudo solamente pueden ser distinguidas de las larvas porque tienen ojos compuestos.


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